В юридической литературе нет единого подхода к определению критериев эффективности уголовного наказания. Так, отмечалось, что уголовное наказание и его эффективность включает комплекс вопросов результативности уголовно-правовых норм, в том числе предусматриваемых ими санкций за совершенные преступления, вопросов справедливости приговоров и т. д.

Принимая во внимание социальное назначение наказания, а именно достижение в интересах общества социально-полезного результата, можно сделать вывод, что эффективность уголовного наказания определяется уровнем удовлетворения актуальных потребностей общества, который достигается в результате его применения. И в данном аспекте уголовное наказание следует рассматривать как особого рода ресурс, инструмент социального управления, эффективность которого определяется как разность между необходимыми издержками и получаемым полезным результатом.

В самом общем виде содержание насущных потребностей общества, удовлетворение которых возложено как на уголовное законодательство в целом, так и на уголовное наказание в частности, сформулировано в ст. 2 УК РФ «Задачи уголовного кодекса Российской Федерации». Как представляется, указанная норма позволяет также выстроить четкую систему оценки эффективности уголовного наказания, применение которого должно рассматриваться в связи с объективно существующей и законодательно закрепленной иерархией учета интересов, прежде всего, потерпевшего от преступления, а лишь потом общества и государства.

Представляет определенный интерес развернувшаяся в  настоящее время в специальной литературе полемика о формах учета интересов потерпевшего в уголовном праве.

Следует отметить, что так называемое «частное усмотрение» всегда присутствовало и, как представляется, будет присутствовать в регулировании уголовно-правовых отношений. Свидетельством тому является существование в уголовно-процессуальном законодательстве категорий дел частного, частно-публичного и публичного обвинения, а также наличие в УК РФ норм, предусматривающих освобождение от уголовной ответственности в случае примирения с потерпевшим (ст. 76 УК РФ), привлечение к уголовной ответственности по заявлению потерпевшего или с его согласия (примечание 2 к ст. 201 УК РФ).